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Escrito por pediatras, pensado para las familias

Picaduras de medusas

Las medusas, como los humanos, acuden en verano a las playas. Sus “picaduras” pueden resultar muy molestas y provocar marcas en la piel

Carabela portuguesa

Con el verano llegan las vacaciones y los baños en las playas. Y con ellos vuelve un bellísimo, a veces, pero muy molesto animalito: la medusa.

Las medusas son unos seres muy primitivos, que tienen un cuerpo y unos brazos llamados tentáculos. En ellos hay unas cápsulas (que se llaman nemacistos) con un líquido muy irritante que se inyecta en la piel por un mecanismo parecido a un muelle o resorte. Hay muchas especies de medusas, aunque las más peligrosas no están en las costas españolas. En Australia hay alguna especie que puede incluso producir la muerte. En España, la más molesta es la llamada carabela portuguesa.

El veneno sale de esas cápsulas de los tentáculos cuando tocan una superficie caliente (piel) o también en contacto con el agua dulce (por estar habituado este ser al agua salada del mar). Estos estímulos son suficientes para que la cápsula se dispare y se incruste en la piel, aunque la medusa esté muerta o en trozos.

Conclusiones: nunca se debe tocar una medusa con las manos aunque esté aparentemente muerta en la arena, ni meter en agua dulce el brazo o la zona afectada por el contacto con la medusa.

¿Cuáles son los síntomas de la picadura de una medusa?

La medusa realmente no pica, pero su contacto produce una zona roja, que escuece mucho, con la forma del tentáculo.

Puede que ni siquiera se haya visto a la medusa, porque algunas variedades son muy transparentes. La sensación es similar a haberse cortado con algo, picor y la aparición de rojez, hinchazón, vesículas y pústulas.

En ocasiones, posteriormente, aparecen zonas de urticaria alrededor, y en casos muy raros o de picaduras muy extensas pueden aparecer síntomas similares a una reacción alérgica grave.

Los niños son un grupo de riesgo, ya que, en proporción, para ellos la superficie de piel afectada es mayor que en un adulto, y además tienen la piel más fina, por lo que el líquido venenoso la atraviesa mejor.

¿Cómo evitar las picaduras de medusa?

  • Lo primero es atender a las recomendaciones de los vigilantes de las playas: precaución si hay bandera amarilla y no bañarse si hay bandera roja. Estas recomendaciones pueden ser por malas condiciones del agua, pero también por peligros del tipo de las medusas. Hay playas que colocan indicaciones específicas cuando se han avistado bancos de medusas.
  • Es altamente recomendable la utilización de crema solar que, además de protegernos de los rayos solares, también tiene una cierta capacidad para aislar la superficie corporal de sustancias como, por ejemplo, las de los tentáculos de medusas.
  • Ante una proliferación de estos animales es mejor no meterse en el agua, ni siquiera en la orilla, ya que pueden existir trozos de tentáculos. En caso de duda es mejor preguntar al servicio de vigilancia de la playa.
  • No se deben tocar las medusas muertas o fragmentos de ellas, ya que su poder urticante persiste hasta 24 horas en condiciones de sequedad.
  • Si se ven medusas y no existe una señalización adecuada, se debe avisar al puesto más cercano de vigilancia de playa.
  • La zona de rompiente es una zona peligrosa en caso de existir medusas, pues muchos fragmentos con capacidad urticante pueden concentrarse allí.
  • Se recomienda que aquellas personas que permanezcan un tiempo prolongado en el agua utilicen prendas protectoras (gafas, trajes de neopreno, lycra...).

Y si ya nos ha picado, ¿qué se debe hacer?

  • No rascar o frotar la zona afectada, ni siquiera con una toalla o arena.
  • Lavar con agua marina, nunca con agua dulce.
  • Acudir al puesto de socorro de la playa si lo hay, donde conocen las especies de medusas que hay en la zona y el tratamiento más adecuado. Si esto no es posible:
  • Quitar los restos o trozos con pinzas o raspando con un plástico duro, como una tarjeta de crédito.
  • Para aliviar el dolor, parece que en las especies de nuestras costas es eficaz aplicar frío durante 15 minutos, sin frotar. Si se utiliza hielo hay que evitar el contacto directo con la piel. Una solución fácil es utilizar bolsas de plástico con trozos de hielo en su interior. En especies más frecuentes en Hawai y en Australia parece que es mejor aplicar calor.
  • No aplicar amoniaco ni orina.
  • El vinagre (ácido acético) es eficaz en especies australianas pero no hay acuerdo respecto a la carabela portuguesa.
  • Los niños, personas mayores o aquellas con alergias que resulten afectados, pueden necesitar una atención especial.
  • En caso de observarse síntomas como náuseas, vómitos, mareos, calambres musculares, dolor de cabeza o malestar generalizado, acudir al hospital más próximo e informar, si es posible, del tipo de medusa que produjo la picadura.
  • Hay que tener presente que, normalmente, queda una herida abierta y que ésta se puede infectar. Conviene desinfectarla con un antiséptico.
  • La mayoría desaparecen en días, aunque a veces las molestias pueden durar semanas o meses.
Artículo publicado el  
26-6-2012, revisado por última vez el 21-8-2013
La información ofrecida en En Familia no debe usarse como sustituta de la relación con su pediatra, quien, en función de las circunstancias individuales de cada niño o adolescente, puede indicar recomendaciones diferentes a las generales aquí señaladas.

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