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Alergia a medicamentos: ¿Qué es?

Las alergias medicamentosas son raras en la infancia. Muchos granos que aparecen en la piel de un niño que está tomando medicinas no son por alergia

Niña junto a un jarabe

¿Qué es una reacción adversa a medicamentos?

Las reacciones adversas a medicamentos son cualquiera de las reacciones perjudiciales que se producen cuando se toma una medicina.

Las más frecuentes (tipo A), afectan a muchas personas y dependen de las características del medicamento y, en parte, de la cantidad (dosis) administrada. Por ejemplo: diarrea por antibióticos, dolor de estómago por medicamentos ácidos, sueño por antihistamínicos, temblores y nerviosismo por broncodilatadores, etc. Son reacciones esperables y no se producen por mecanismos inmunológicos. 

Otras son poco frecuentes (tipo B), aparecen en pocas personas y no dependen en general de la dosis. Entre ellas están las reacciones que ocurren por mecanismos inmunológicos y se llaman reacciones de hipersensibilidad o de alergia. 

Una reacción ante un medicamento también puede ser por otras causas sin que sea alergia y se llaman reacciones de intolerancia, que pueden ser casi iguales a las de la verdadera alergia.

¿Qué es la alergia a medicamentos?

La alergia a medicamentos es una reacción anómala por parte de nuestro sistema inmunológico (defensivo) ante una medicina, que resulta perjudicial para nuestro organismo.

¿Es frecuente la alergia a medicamentos?

La verdadera alergia es poco frecuente en niños. La mayoría de los niños en quienes se sospecha, cuando se estudia se ve que no tienen una verdadera alergia. Es más frecuente en adultos.

¿Se hereda la alergia a medicamentos?

No, no se hereda. Se puede heredar una cierta predisposición, una facilidad general para hacerse alérgico, pero no en concreto a los medicamentos sino a cualquier cosa, sobre todo a las sustancias ambientales que se respiran.

La alergia a determinados medicamentos no es, por lo tanto, hereditaria. Por esto, aunque un familiar tenga alergia a un medicamento como penicilina u otros, no es necesario estudiar a ver si el niño tiene alergia.

¿Puede aparecer una reacción la primera vez que se toma un medicamento?

En general, para que se dé una reacción inmunológica tiene que haber más de un contacto. En la primera ocasión en que se toma un medicamento no se suele tener alergia; a partir de la segunda, la tercera o tras muchas ocasiones, puede llegar a aparecer una reacción alérgica.

Cada familia de medicamentos suele tener varios medicamentos diferentes pero con mucho parecido entre sí; de esta manera, se puede reaccionar a un medicamento de esa familia la primera vez que se toma, si previamente se ha tenido reacción con otro similar.

En algunos casos de reacciones por hipersensibilidad, podemos ver reacciones en la primera ocasión en que se toma el medicamento, pero estas reacciones aparecen tras muchos días de tomarlos y son poco frecuentes.

Las reacciones no inmunológicas sí que pueden aparecer la primera vez que se toma un medicamento.

¿Qué síntomas provoca la alergia a medicamentos?

Pueden ser variados. Los más conocidos aparecen de forma inmediata y pueden ser:

  • Reacciones en la piel como urticaria.
  • Inflamación de la boca, cara o cualquier parte del cuerpo.
  • Dificultad para respirar por obstrucción de la vía respiratoria (bronquios, laringe).
  • Síntomas de rinitis y conjuntivitis.
  • Síntomas digestivos.
  • Reacción anafiláctica: bajada de la tensión arterial, pérdida de conocimiento e incluso muerte.

Las reacciones de hipersensibilidad de tipo retardado pueden producir reacciones tardías en la piel de características muy diferentes entre sí, recordando en algunas ocasiones a las producidas por infecciones virales.

¿Cuándo aparecen los síntomas de alergia a un medicamento?

Pueden aparecer de manera casi inmediata tras recibir el medicamento, en cuestión de pocos minutos. Otras veces tardan varias horas o días en aparecer, mientras se sigue tomando el medicamento, y en algunos casos surgen hasta varios días después de haber terminado el tratamiento.

¿Cuándo se sospecha una alergia a un medicamento?

Se sospecha cuando aparece algún síntoma de los mencionados mientras se está tomando un medicamento o poco tiempo después de haber terminado el tratamiento.
Si los síntomas aparecen rápidamente es fácil sospechar, y cuanto más tarden, más difícil será relacionar la reacción con el medicamento.

De todas maneras, hay que tener siempre en cuenta que frecuentemente el medicamento no es el responsable de la reacción, aunque se haya sospechado.

¿A qué se debe la reacción si no hay alergia al medicamento?

Cuando un niño toma un medicamento es porque tiene una enfermedad. La causa de la enfermedad, por ejemplo una infección por un microbio, también puede causar la reacción anormal. Como coinciden las dos cosas, el microbio y el medicamento, no se sabe en principio cuál de las dos es la culpable. En los niños, la mayoría de las veces no es el medicamento.

Algunos medicamentos se toman puros, pero otros vienen preparados con una serie de aditivos, conservantes o colorantes que también pueden causar reacciones.

¿Qué medicamentos pueden dar alergia?

Cualquier medicamento puede dar alergia. Y cualquier medicamento puede producir una reacción adversa que no sea verdadera alergia. Además, se debe tener en cuenta que un medicamento puede producir una reacción aunque anteriormente se haya tomado repetidas veces sin problemas.

¿Qué medicamentos dan alergia más frecuentemente?

Los antibióticos y los medicamentos para la fiebre, dolor e inflamación, como el ibuprofeno, la aspirina y similares. Esto se debe a que son los medicamentos que más utilizan los niños. Dentro de los antibióticos, los más habituales son los de la familia de la penicilina (penicilinas, amoxicilina, etc.).

También se suele sospechar de anestésicos, tanto generales como anestésicos locales. En estos casos se debe investigar siempre si la reacción se debe al látex de los guantes que usan enfermeras, médicos y dentistas. Cualquier otro medicamento también puede ser motivo de sospecha, pero con mucha menos frecuencia.

¿La aspirina y el ibuprofeno pueden dar alergia?

La aspirina y el ibuprofeno pertenecen al grupo de los medicamentos Anti-Inflamatorios No Esteroideos (AINE). En ese grupo hay otros muchos medicamentos (Nolotil®, Voltarén®, etc.) que se utilizan para la fiebre, el dolor y para la inflamación.

Los AINE pueden causar verdadera alergia, pero la reacción más frecuente que pueden dar es lo que llamamos intolerancia, aunque a nivel popular se le llame alergia. Esta intolerancia es relativamente frecuente y puede causar dos tipos de reacciones: de piel, con urticaria y edema o inflamación, y de tipo respiratorio, desencadenando síntomas de asma o broncoespasmo. Es mucho más frecuente en adultos que en niños.

¿Los niños con asma pueden tomar medicamentos AINE?

Habitualmente sí pueden. En los prospectos de estos medicamentos se advierte que no los tomen o que se tenga precaución, pero la gran mayoría de los niños con asma los pueden tomar.

Si un niño ha tomado ibuprofeno y no ha tenido ningún problema, lo puede seguir tomando. En caso de duda se debe consultar al médico.

¿Qué se puede tomar si se tiene intolerancia a AINE?

El más utilizado es el paracetamol. Si éste no hace suficiente efecto o si se necesita un antiinflamatorio (el paracetamol no reduce la inflamación) existen otros medicamentos alternativos.

La elección del medicamento se ha de consultar con el médico.

Artículo publicado el  
30-5-2013, revisado por última vez el 14-1-2014
La información ofrecida en En Familia no debe usarse como sustituta de la relación con su pediatra, quien, en función de las circunstancias individuales de cada niño o adolescente, puede indicar recomendaciones diferentes a las generales aquí señaladas.

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